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La course à la fusion nucléaire devient privée

La course à la fusion nucléaire devient privée

  • La fusion nucléaire est considérée comme le « Saint Graal de l’énergie propre », mais il s’agit d’une entreprise extraordinairement coûteuse.
  • Des pays du monde entier ont collaboré à des expériences de fusion nucléaire.
  • Des entreprises privées se lancent maintenant dans la course et les investisseurs sont prêts à débourser d’énormes sommes d’argent pour les meilleurs et les plus brillants dans ce domaine.

Au cours des 100 dernières années, la fusion nucléaire commerciale a existé dans un domaine beaucoup plus proche de la science-fiction que de la pratique scientifique. En fait, lorsque le mathématicien et astronome anglais Arthur Eddington a émis l’hypothèse que notre soleil et nos étoiles génèrent leur propre énergie par un processus de fusion d’atomes pour créer des quantités massives d’énergie, de chaleur et de lumière, il y a tout juste un siècle, il a failli être considéré comme un charlatan. Mais depuis lors, la fusion nucléaire a progressé à pas de géant, passant d’expériences théoriques à des expériences en laboratoire et, ces dernières années, à des percées majeures qui laissent penser que la fusion commerciale pourrait enfin voir le jour.

La fusion nucléaire est considérée comme le « Saint Graal de l’énergie propre », car il s’agit d’une source d’énergie totalement propre, capable de produire une énergie illimitée, sans aucune émission de gaz à effet de serre, si l’homme parvient à exploiter toute la puissance des réactions de fusion.

« En termes simples, la fusion nucléaire est le processus par lequel deux noyaux atomiques légers se combinent pour former un seul noyau plus lourd tout en libérant des quantités massives d’énergie, explique l’Agence internationale de l’énergie atomique.

« Les réactions de fusion ont lieu dans un état de la matière appelé plasma – un gaz chaud et chargé composé d’ions positifs et d’électrons en mouvement libre qui possède des propriétés uniques distinctes des solides, des liquides et des gaz. »

L’astuce consiste à créer ici sur Terre un environnement qui facilite la fusion, mais recréer le type de conditions que l’on trouve au cœur du soleil est un défi de taille. Étonnamment, les scientifiques sont déjà capables de créer des réactions de fusion nucléaire artificielles dans des espaces contrôlés. Le problème est que pour provoquer ces réactions, il faut d’immenses quantités d’énergie et, jusqu’à présent, les expériences de fusion nucléaire contrôlée n’ont pas réussi à produire plus d’énergie qu’elles n’en consomment.

L’expérimentation de la fusion nucléaire est une entreprise extraordinairement coûteuse. Les réacteurs construits à une taille suffisante pour permettre une fusion potentiellement viable sur le plan commercial sont massifs et nécessitent d’énormes quantités de matériaux coûteux ainsi que des années de recherche et de développement menées par certains des scientifiques les plus brillants. En raison de ces énormes barrières à l’entrée, de grands projets gouvernementaux ont mené la charge vers la fusion nucléaire.

ITER, un projet intergouvernemental situé dans le sud de la France, a annoncé qu’il comptait atteindre une énergie nette positive dans son énorme réacteur tokamak d’ici 2036, pour un coût d’environ 22 milliards de dollars. La Chine dispose également d’un « soleil artificiel » qui a établi un record pour une réaction nucléaire soutenue au plasma cet été. Mais aujourd’hui, pour la première fois dans l’histoire de la fusion nucléaire, des entreprises privées se lancent dans la course à la fusion commerciale.

Dans ce qui peut être considéré comme un signe clair que la fusion nucléaire se rapproche de la viabilité, des financiers privés s’impliquent dans le processus de recherche et de développement et injectent de l’argent dans des start-ups de fusion nucléaire. Ce mois-ci, Helion Energy, basée dans l’État de Washington, a fait l’objet de ce qui serait la plus importante levée de fonds de l’histoire pour une entreprise privée de fusion. La société a levé 500 millions de dollars au cours de ce seul tour de table et recevra 1,7 milliard de dollars supplémentaires, sous réserve de la réalisation de certains objectifs de performance. Le réacteur d’Helion a déjà atteint le seuil de température nécessaire de 100 millions de degrés Celsius, et la société affirme qu’il atteindra une énergie nette positive d’ici 2024.

« D’autres entreprises privées ont fixé des objectifs similaires : TAE Technologies en Californie affirme qu’il sera commercialement viable d’ici 2030, tandis que Commonwealth Fusion Systems du MIT prévoit que son réacteur atteindra cet objectif d’ici 2025 », a rapporté Quartz cette semaine.

« Le Royaume-Uni, qui dit vouloir devenir le premier pays à commercialiser l’énergie de fusion, s’est fixé un objectif plus modeste. Le gouvernement a investi dans un réacteur de 200 millions de livres (248 millions de dollars) qui, espère-t-il, sera viable d’ici 2040. »

Qu’il s’agisse d’un lien de causalité ou de corrélation, l’industrie de la fusion nucléaire se réchauffe au moment même où le reste du monde prend au sérieux la lutte contre le changement climatique. Sevrer le monde des combustibles fossiles à temps pour atteindre les objectifs fixés par l’accord de Paris sur le climat est un impératif urgent qu’il sera extrêmement difficile de satisfaire sans de sérieuses avancées technologiques. Si la fusion nucléaire commerciale n’est pas encore une technologie éprouvée, l’arrivée sur le marché de nouveaux acteurs ayant pour objectif ambitieux de parvenir à une production d’énergie nette positive avant le milieu du siècle est certainement un signe d’espoir.

Traduction d’Oil Price par Aube Digitale

Des experts disent que l’énergie de fusion commence enfin à être imminente

Si proche qu’on peut presque la goûter.

Si cela semble trop beau pour être vrai, c’est probablement le cas, non ? En temps normal, nous dirions oui, mais des experts du monde entier affirment que l’énergie de fusion nucléaire, qui promet une électricité propre et virtuellement illimitée, pourrait être à portée de main. Après près de soixante ans de promesses mais peu de résultats, de nouvelles avancées pourraient enfin faire pencher la balance, selon le Financial Times.

« La fusion arrive, plus vite que prévu », a déclaré Andrew Holland, directeur de la Fusion Industry Association, à la publication.

Vert et propre

La fusion nucléaire pourrait présenter de nombreux avantages. Contrairement à la fission nucléaire, elle créerait peu de déchets et, pour autant que nous le sachions, elle ne pourrait jamais provoquer un accident comme celui de Tchernobyl. Faites un clin d’œil aux projets de déversement d’eau radioactive dans la baie de Cape Cod et dans le Pacifique.

En plus d’être plus propre, la fusion serait tout simplement plus efficace. Le FT rapporte qu’un verre du combustible utilisé a le potentiel énergétique d’un million de gallons de pétrole, et pourrait alimenter une maison pendant 800 ans. Pouvez-vous imaginer tenir 800 ans d’électricité dans une seule main ?

Le problème, bien sûr, est que cette technologie est notoirement difficile à stabiliser. Aucune entreprise, publique ou privée, n’a encore réussi à construire un réacteur à fusion qui produit plus d’énergie qu’il n’en consomme.

Un projet parmi tant d’autres

Les fonds d’investissement affluent dans cette technologie. Le FT rapporte que Sam Altman, investisseur de la Silicon Valley, a récemment injecté 375 millions de dollars dans Helion, une start-up américaine spécialisée dans la fusion.

Nous sommes un peu trop âgés pour nous faire des illusions, mais si la fusion nucléaire devient une réalité, elle pourrait jouer un rôle important dans le sauvetage de la planète. Changement climatique, énergies vertes et renouvelables, réduction des déchets, tout cela fait partie des promesses de la fusion nucléaire.

Espérons que des investisseurs comme Altman tiendront bon jusqu’à ce qu’elle devienne réalité.

Source : Futurism – Traduit par Anguille sous roche

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