Etats-Unis

Energie alternative : Nouveau procédé propre pour produire du biocarburant hautement énergétique

Des ingénieurs américains ont mis au point un procédé très efficace et sans impact environnemental pour produire du biocarburant équivalent au kérosène à partir d’une substance dérivée de la biomasse, selon leurs travaux publiés jeudi.

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Le kérosène, un carburant lourd et hautement énergétique, est utilisé pour alimenter les moteurs d’avion, réacteurs et turbo-propulseurs. 

Cette technique simple utilise environ 95% de l’énergie de la biomasse initiale, requiert peu d’hydrogène et capture le dioxyde de carbone (CO2) sous une pression élevée pour un usage futur, expliquent ces chercheurs de l’Université du Wisconsin (nord) dont l’étude paraît dans la revue américaine Science datée du 26 février. 

Cette nouvelle méthode de production exploite la tendance du sucre dans les plantes à se dégrader. 

« Au lieu d’essayer d’empêcher la dégradation du sucre, nous avons commencé à utiliser de l’acide levurique et formique (produit par cette dégradation du sucre, ndlr) qui, en présence de catalyseur métallique, forment du gamma-valérolactone ou GVL », explique James Dumestic professeur de chimie et de bio-ingénierie à l’Université du Wisconsin, le principal auteur de ces travaux. 

Le GVL est jusqu’à présent fabriqué en petites quantités comme additif aux parfums et dans les compléments alimentaires à base de plantes mais à des coûts élevés. 

Mais en utilisant des équipements de laboratoire de grandes capacités et des catalyseurs bon marché, ces ingénieurs ont pu convertir la solution alcaline de GVL en carburant pour avion, similaire au kérosène

« C’est très simple (…) nous pouvons produire en série avec des équipements de base », souligne Jesse Bond, chercheur de l’Université du Wisconsin, un des co-auteurs de ce projet. 

« Avec un procédé industriel minimum on peut produire une grande quantité de carburant pur pour avions ainsi que du CO2 d’une assez grande pureté », ajoute-t-il. 

Les biocarburants comme l’éthanol sont de plus en plus utilisés sous forme de mélanges avec de l’essence pour les automobiles, mais ne peuvent pas être utilisés comme carburants pour des moteurs d’avion en raison de leur faible intensité énergétique. 

De plus, étant donnée la conception des chambres de combustion des moteurs de voitures actuels, les biocarburants conventionnels ne peuvent pas remplacer entièrement les dérivés du pétrole. 

En revanche, « les hydrocarbures produits à partir du GVL par ce nouveau processus sont l’équivalent chimique du kérosène utilisé dans les moteurs d’avions », explique David Martin Alonso, un ingénieur de l’Université du Wisconsin ayant participé à ces travaux. 

« Le produit que nous fabriquons est prêt à être utilisé comme carburant pour avions et peut aussi être ajouté aux mélanges existants d’hydrocarbures », poursuit-il. 

Mais le plus grand obstacle à la production de masse de ce bio-kérosène à des prix compétitifs est le coût du GVL, relèves les auteurs de cette découverte. 

Désormais, ces chercheurs travaillent sur des méthodes plus efficaces pour produire du GVL à partir de sources de biomasse bon marché comme les copeaux de bois, la paille de maïs ou des plantes vivaces, entre autres. 

« Une fois que le GVL sera produit à bon marché, je pense que nous aurons un excellent procédé de conversion de la biomasse en carburant pour avion », estime cet ingénieur

WASHINGTON, 25 fév 2010 (AFP)

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